Спіральні галактики ngc 5953 і ngc 5954 настільки близькі, що об’єднані в одну категорію під однією назвою – arp 91, вони знаходяться в процесі злиття, причому матеріал останніх поширюється у напрямку до першої і всередину неї. Деталі цього злиття видно на новому зображенні, отриманому космічним телескопом хаббл.

Поступово дві галактики об’єднаються, перетворившись на одну велику еліптичну галактику, згідно з нашими моделями цих колосальних космічних взаємодій. Таким же чином ми очікуємо, що чумацький шлях закінчиться, коли він в кінцевому підсумку зіллється з нашим найближчим галактичним сусідом, спіральною галактикою андромеда.

Насправді галактичні злиття у всесвіті не рідкість. Космос великий, і ви можете подумати, що щось не так вже й часто стикається з іншими речами, але галактики не пливуть за течією в море порожнечі. Вони часто пов’язані величезними нитками міжгалактичного газу, які можуть діяти як матеріальні магістралі, по яких галактики стягуються разом через порожнечу.

Ми помітили багато таких галактичних зіткнень, але вони відбуваються в масштабі часу близько мільярда років, тому будь-яке ізольоване зіткнення не розкриває весь процес. Однак кожен з них являє собою моментальний знімок одного моменту процесу; вивчаючи зіткнення в сукупності, ми можемо зібрати воєдино послідовність подій, як показано в моделюванні 2016 року нижче.

Arp 91 знаходиться на стадії, коли дві галактики ще не зазнали значного руйнування; їх спіральні структури в значній мірі збереглися. Однак їх взаємодія викликала спалах зореутворення в обох галактиках, оскільки надходить газ генерує поштовхи в хмарах молекулярного зіркоутворюючого газу, штовхаючи його в більш щільні згустки, які колапсують під власною масою, утворюючи молоді зірки.

Крім того, у обох галактик є активні галактичні ядра; тобто надмасивні чорні діри в своїх центрах активно пожирають матеріал. Цей процес породжує потужні вітри чорної діри, які виштовхуються в навколишній газ, який, як ви вже здогадалися, генерує поштовхи, що запускають зіркоутворення. Отже, дві галактики дійсно дуже завантажені.

Зрештою, ці два зіллються, їх спіральні структури розчиняться в яскравій, майже безликій галактиці, званої еліптичної галактикою. Це, однак, принаймні через кілька сотень мільйонів років. Чи буде людство побачити це-питання відкрите.

Злиття чумацького шляху і андромеди йде ще далі. Вчені прогнозують, що це почнеться приблизно через 4,5 мільярда років. Однак нам нема про що турбуватися; до того часу людство майже напевно помре, зникне або стане зовсім іншим.