Північно-тихоокеанська течія утворює великий вир, куди приноситься сміття з узбережжя всієї північної америки, японії і південно-східної азії. Він формує велику тихоокеанську сміттєву пляму, площа якого оцінюється більш ніж в півтора мільйона квадратних кілометрів — у кілька разів більше території франції, — де накопичилося близько 80 тисяч тонн пластику. Не варто думати, ніби сміттєва пляма виглядає чимось на зразок архіпелагу з пакетів, рибальських мереж і тому подібного. Пластик швидко розпадається на мікроскопічні фрагменти, практично невидимі з боку і при цьому токсичні для морських організмів.

Втім, і ця рукотворна пустеля потроху заселяється життям. До такого висновку прийшли екологи зі смітсонівського центру екологічних досліджень( serc), стаття яких опублікована в журналі nature communications. Автори називають цю зону життя неопелагіческой-тобто існуючої в товщі води, яка була сильно модифікована людиною. Вперше вони звернули на неї увагу близько десяти років тому, коли потужне цунамі викинуло на японський берег безліч пластикового сміття, на якому було виявлено кілька сотень різних організмів.

фрагмент океанічного сміття, на якому знайшли притулок жалкі aglaophenia, морські жолуді й краб з роду planes / © smithsonian institution

В 2020 році экоактивисты з ocean voyages institute зібрали більше 100 тонн сміття з великого тихоокеанського плями і передали безліч зразків вченим з serc. Дійсно, біологи виявили, що деякі організми, включаючи ракоподібних морських жолудів, стрекающих гідроїдів і актиній не просто виживають серед пластику, але і процвітають. За словами вчених, це справжній “зсув парадигми” в морській біології. “до цих пір відкритий океан залишався недоступний для прибережних організмів”, – пояснює провідний науковий співробітник serc грег руїс (greg ruiz).

Пластик сміттєвого плями створив у відкритому океані нову екологічну нішу, придатну для прибережних організмів, які потребують плаваючих об’єктів для прикріплення та їжі. Поки не відомо, як вони туди потрапили: можливо, ці тварини були принесені разом зі сміттям, а можливо, він якимось чином залучив їх з інших куточків тихого океану. Також неясно, як їх поява вплине на звичайних жителів відкритого моря, які не звикли до такого сусідства.

Крім того, великі простори океану перестають бути бар’єром для розселення різних прибережних організмів, посилюючи проблему поширення інвазивних видів. Всі ці питання потребують серйозного вивчення, адже проблема накопичення сміття в океані лише посилюється, і, за оцінками вчених, до 2050 року в світовому океані буде плавати понад 25 мільярдів тонн пластику.